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Italians in Toronto: Stefano

This week I’d like to introduce a new section of this blog. As I said in my first post, there is a new “wave” of Italian immigrants coming to Canada. Since we arrived, I met quite a few  and I hope I’ll meet more and more in the future. I’ve always been interested in the stories of those who decided to leave their country. That’s why I started to bug them all with emails with a little interview asking them to tell their story. I hope to share with you as many stories as possible. Here’s the first one.

I met Stefano and his family in August of 2016. They had just arrived in Canada and they were participating in a family event organised by the University of Toronto. Sicily is my favourite region of Italy and when I learned they came from there I immediately liked them. Here’s the story of Stefano, as he wrote me in a wonderful email he sent me just a few days after his Canadian daughter was born.

Hello everyone, my name is Stefano and I’m a Sicilian-Italian who recently moved to Toronto. I can’t really say if this is going to be a real life change or a fixed-term experience (being “fixed-term” a very popular expression in the Italian world of work). I’m a neurosurgeon. I’ve done my studies in Sicily but I traveled a lot in order to broaden my horizons.

Why Canada? Let me try to explain it briefly…

Some years ago a well-known Canadian neurosurgeon came to Messina to receive a Gold Medal for academic merits from the University I worked for. I had the pleasure to meet him and to have some words with him. His name was Fred Gentili, an Italian-Canadian, emigrated from Le Marche with his family when he was 3 years old. My sixth sense was telling me that it might be a good occasion for my career, but at the time everything looked complicated and out of my possibilities.

Almost three years went by after that first meeting, but I was lucky enough to see Prof. Gentili again during an international conference in Ancona. That time I decided to seize the moment and I introduced myself hoping he would remember me from our first meeting. So I asked him if there was a chance to do a training program at his hospital. He said yes and I immediately started the bureaucratic process to get an observership. Unfortunately, I was refused the possibility to spend a training period abroad. But I was determined to go all the way. So, as I had already done in the past, I used my vacation days. I spent the whole summer working, something possible thanks to the wonderful person who stands by me. In November 2014 I flew to Toronto for a month-long observership, obviously all at my expense. It was a complex month as I was away from my wife and my 1 year old son. At the same time, it was extremely interesting and it gave me the possibility to get to know the Canadian reality and, most importantly, a high level ward like that of the world-famous Toronto Western Hospital. I came back home carried away on a wave of enthusiasm. I was hoping to get a fellowship in skull-base and neuro-oncology. I counted on my enthusiasm and, most importantly, on the support of my wife, an incredible person always on my side. I was told it was not going to be easy, especially considering the number of applications received in the last years. Still, I decided to risk it all and so I went back in May 2015 for another observership (at my expense of course). It was right before the candidates’ final decision. The numbers were impressive: 54 applications for 4 positions. Still, I hoped I had made a good impression. I came back home and I was sure I wouldn’t make it. One month later I received the most beautiful email of my life: I had obtained the position!

We were incredibly happy and we decided to leave it all behind, even if it was a fixed-term position. We sold our car and my wife quit her permanent job as a pharmacist.

Here we are. We arrived in Canada on June 13th, 2016. After a little struggle at the beginning we have completely settled in this new reality. Our son Alessio goes to daycare and my wife works as beauty advisor. Everything’s perfect. Our experience became even more incredible just some days ago, when my wife gave birth to our daughter Vittoria. What more could you ask for?

Stefano and wife Mariangela
Stefano and his wife Mariangela

Despite the distance, we feel very close to Italy. Apps like Skype, WhatsUp and FaceTime make everything easier. My wife is an extraordinary cook and for this reason we don’t even miss Italian food. Still, we miss Sundays spent with family, all together. Only those who come from the South of Italy can understand what I’m talking about. And of course we miss our friends. For sure we don’t miss the incredible disorganisation that prevails in our wonderful country. We always try to keep updated mainly by reading online newspapers. Obviously I love soccer and I can’t help following my favourite team, Inter Milan, during the weekends.

In conclusion, I don’t think to exaggerate when I say this is the best time of our lives. We are happy, we feel fulfilled and we know that what we are doing with a lot of sacrifices will have an incredibly positive effect especially on our children. We thank Canada for welcoming us and to make us feel part of a multicultural system where it doesn’t count where you come from but who you are.

Here’s the original version of Stefano’s story in Italian:

“Salve a tutti! Mi chiamo Stefano Maria Priola e sono un siculo-italiano da poco trapiantato a Toronto. Non sono ancora in grado di dirvi se questa sarà una esperienza a tempo determinato (termine molto caro al mondo del lavoro in Italia), oppure una autentica scelta di vita.
Sono un Neurochirurgo. Ho completato i miei studi in Sicilia, ma ho spesso viaggiato in passato per espandere i miei orizzonti.
Perché il Canada? Cerco di spiegarvelo brevemente.
Qualche anno fa venne in visita a Messina un illustre neurochirurgo canadese a cui la mia Università consegnò la medaglia d’oro per meriti accademici. Ebbi il piacere di incontrarlo e scambiare qualche parola con lui. Si tratta del Prof. Fred Gentili, in realtà un italo-canadese, emigrato dalle Marche con la propria famiglia all’età di 3 anni.
Un sesto senso mi disse che si poteva trattare di una occasione importante per la mia carriera, ma in quel istante tutto mi sembrava complicato ed al di fuori delle mie potenzialità.
Passarono quasi tre anni da quel primo incontro, ma ebbi la fortuna di rivedere il Prof. ad un meeting ad Ancona. Decisi di prendere la palla al balzo e così mi presentai ricordandogli del nostro precedente incontro, chiedendogli di poter trascorrere un periodo formativo nel suo ospedale.
La risposta fu affermativa e cosi avviai tutto l’iter burocratico per ottenere una observership.
Purtroppo non mi fu concesso nessun periodo da poter spendere all’estero. Intenzionato ad andare sino in fondo, decisi, come già fatto in precedenza, di sfruttare le mie ferie estive in questo modo. Trascorsi tutta l’estate in reparto (cosa possibile solo grazie al sostegno della persona straordinaria che mi sta accanto) ed a Novembre 2014 volai a Toronto per una observership di un mese, ovviamente tutto a mie spese.
Fu un mese complicato (lontano da mia moglie e da mio figlio di appena 1 anno di età) ma anche straordinariamente  interessante, che mi consentì di conoscere meglio la realtà canadese e soprattutto vedere come funziona un reparto high-level come quello del Toronto Western Hospital, conosciuto in tutto il mondo.
Tornai a casa carico di entusiasmo e con la speranza di poter ottenere una fellowship in skull-base and Neuro-oncology.
Potevo contare sul mio entusiasmo, ma soprattutto sul sostegno di mia moglie, persona eccezionale, sempre al mio fianco. Mi dissero che non sarebbe stato facile, specie considerando il quantitativo di applications presentate durante gli anni precedenti.
Decisi comunque di giocarmi il tutto per tutto e così ritornai per un’altra observership (sempre a mie spese) nel mese di Maggio 2015, esattamente in prossimità della scelta dei candidati. I numeri erano impressionanti, 54 applications per 4 posti, ma speravo di aver lasciato una buona impressione e poter dunque puntare su questo. Ritornai a casa sicuro di non farcela.
Un mese dopo ricevetti l’email più bella della mia vita! Avevo ottenuto la fellowship.
Contentissimi, decidemmo di lasciarci tutto alle spalle, e nonostante si trattasse di una esperienza temporanea, vendemmo l’automobile e mia moglie lasciò il proprio lavoro a tempo indeterminato presso una farmacia.
Ed eccoci qui.
Siamo arrivati in Canada il 13 giugno 2016.
Dopo qualche difficoltà iniziale ci siamo perfettamente calati nella nuova realtà, godendo di ogni straordinario momento trascorso in questo posto fantastico. Alessio ha cominciato l’asilo e mia moglie ha trovato lavoro come beauty advisor.
Tutto perfetto insomma.
La nostra esperienza si è ulteriormente arricchita qualche giorno fa con l’arrivo della mia secondogenita Vittoria! Cosa volere di più!
Nonostante la lontananza, ci sentiamo comunque molto vicini al nostro paese. L’uso di skype, what’s up e FaceTime rende tutto molto più semplice, ed inoltre, essendo mia moglie una straordinaria cuoca non sentiamo nemmeno la mancanza del cibo.
L’unica cosa che realmente ci manca sono le domeniche passate in famiglia, tutti insieme. Solo chi viene dal Sud Italia sa di cosa sto parlando. E ci mancano gli amici.
Di sicuro non ci manca la totale disorganizzazione che purtroppo regna sovrana nel nostro fantastico paese.
Cerchiamo comunque di tenerci sempre abbastanza aggiornati soprattutto leggendo i quotidiani on-line. Ovviamente, da buon italiano amo il calcio e dunque non posso fare a meno di seguire l’Inter, la mia squadra del cuore, nel fine settimana.
Concludendo, non credo di esagerare nel dire che questo è il periodo più bello della nostra vita. Siamo felici, ci sentiamo realizzati e abbiamo la consapevolezza che quello che stiamo facendo con un mare di sacrifici (questo posso assicurarvelo!), avrà effetti straordinariamente positivi soprattutto sui miei figli.
Ringraziamo il Canada per averci accolto e per averci fatto sentire parte integrante di un sistema multiculturale, dove non conta da dove vieni, conta solo quello che sei”.

2 comments On Italians in Toronto: Stefano

  • Maria Teresa Rabbone

    Hi,Stefano and Mariangela, “chi ffe’ ” congratulation for your fantastic achievement ! We are happy for you, and we wish you all the best. Great !! Sureley you took the best decision. Go on but don’t forget your origin! We are proud of you!!👏👏👏👏👏👏👏👏 lots of love ” u Pinu e a Teresa “!!!! Kisses to your children.

  • I am so happy that you learn to appreciate & love Canada us much us I do. And you & family are the future of this extraordinary country.
    C. Tina Pintos.

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